Esta entrada es la primera de una serie sobre edición digital que publicaremos en este blog. La autoría de los artículos es de Ramiro Santa Ana Anguiano, que oficia de autor invitado.

 

Por iniciativa de Mariana Eguaras estaremos publicando una serie de entradas dedicadas a la publicación digital, sus características, ventajas y retos, así como su relación con los medios impresos y cómo estas cuestiones afectan directamente a los procesos necesarios para producir cualquier publicación.

Si bien ya tenemos planeadas el contenido de las primeras entradas, cualquier sugerencia sobre temas a tratar será bienvenida. En la medida de lo posible, la redacción no será técnica, sino afín al público en general o a quienes se dedican a la edición.

Sin embargo, también se tiene que tomar en cuenta que algunos tecnicismos ya son imprescindibles para el medio editorial. Así como la jerga de los tipógrafos, impresores o diseñadores es de habitual conocimiento para quienes editamos, del mismo modo el lenguaje del desarrollador web o de software empieza a formar parte de nuestro bagaje cultural.

En esta primera entrada haremos una comparación general entre algunos de los métodos más comunes para producir un libro electrónico estándar en formato EPUB. En su momento se hablará con más detalle sobre la historia del EPUB.

EPUBLo que ahora nos interesa es que, entre los distintos tipos de formatos existentes en el mercado del libro electrónico, el EPUB, desde sus inicios, fue pensado como un tipo de archivo para ebooks que sobresale por su versatilidad, ligereza y seguimiento de estándares web que aseguran una uniformidad en el código, y también un completo control sobre la edición.

Al tener estas características, el formato EPUB es fácilmente convertible a formatos privativos como los empleados por Amazon o Apple, asegurando así un ahorro de recursos y de tiempo al momento de crear una publicación digital.

Esta flexibilidad también ha permitido el desarrollo de diversos programas de cómputo que facilitan la creación de EPUB a cualquier persona. Con un par de clics desde el procesador de textos (Writer o Word) o maquetador (InDesign) instantáneamente tenemos un archivo EPUB a través de una conversión de formatos.

En principio, esto es una gran ventaja para autores independientes o para editoriales que no desean invertir «esfuerzos adicionales» en la producción de un libro electrónico. Sin embargo, existen al menos dos desventajas en estos procesos de publicación:

1. La limpieza del código, el control del diseño y la calidad de la edición en muchas ocasiones son inferiores a lo que es posible obtener a través de otros procesos.

2. Se pierde por completo de vista que lo más importante de la revolución digital dentro del mundo de la edición no es el libro electrónico, sino los procesos que ahora son posibles y que no representan algo «extra» al momento de producir un libro, sea impreso o digital. En su lugar, se trata de un conjunto orgánico de elementos que pueden ayudar tanto en el ámbito técnico de la publicación como en la calidad de la edición.

El libro electrónico es el punto de relieve más característico de la era digital en la edición, pero es solo la punta del iceberg. Para poder ir paulatinamente más a fondo tenemos que empezar a familiarizarnos con lo que está detrás de la producción de un ebook.

Como primera cuestión, existe cierto escepticismo sobre la necesidad de producir una publicación «desde cero». Es decir, se tiende a preferir el uso de conversores que, sin importar la estructura o el contenido de la publicación, automáticamente crean un archivo EPUB.

¿Para qué aprender lenguajes de etiquetado, como HTML o Markdown? ¿Para qué preocuparnos por las hojas de estilo, como CSS o SCSS? ¿Para qué reflexionar sobre el potencial de los lenguajes de programación para generar otras experiencias de lectura o para mejorar el cuidado de la edición, como JavaScript, Python, Ruby o C++?

Porque aunque el objetivo sea un objeto físico o digital, si empezamos a enfocarnos en su proceso de producción, poco a poco nos daremos cuenta de su pertinencia.

Características del ejercicio de comparación

Para mostrar las ventajas y desventajas que presentan los conversores de EPUB, en contraste con el desarrollo de una publicación digital «desde cero», se hará una comparación en la producción de una misma obra, pero con diferentes métodos.

El-ingenioso-hidalgo-Don-Quijote-de-la-Mancha_portada-epubCon la intención de que este ejercicio sea lo más «real» posible, se optó por tomar la edición del Proyecto Gutenberg del Don Quijote. Además, para mantener una uniformidad en la edición se ha partido del mismo texto en formato HTML y se ha usado la misma hoja de estilos CSS.

Algunas dudas respecto a estas decisiones pueden ser:

  • ¿Por qué utilizamos la edición del Proyecto Gutenberg si hay mejores ediciones disponibles en línea como puede ser la publicada por el Instituto Cervantes? La edición usada en este ejercicio es de dominio público, así como, a diferencia de la edición de Wikisource, fue sencillo descargar el libro entero en un solo archivo.
  • ¿Por qué se parte de un texto previamente formateado, en lugar de vaciar el texto directamente desde los archivos descargados del Proyecto Gutenberg? Al momento de hacer esta comparación se detectaron algunos descuidos en la edición que se decidieron enmendar (aunque sin duda se podrán encontrar más, ya que un cuidado estricto no es la meta de este ejercicio). Por otro lado, el formato del texto casi siempre se presenta como pesadilla para quienes editamos, provocando una mayor inversión de tiempo, recursos y esfuerzo únicamente para limpiarlo, cuestión que trataremos en otra entrada.
  • ¿Por qué se emplea la misma hoja de estilo en lugar de recrear el diseño en cada uno de los métodos empleados? El rediseño también involucra una mayor inversión de tiempo, recursos y esfuerzo, además de que el empleo de la misma hoja de estilo deja patente la pertinencia del diseño web para el mundo de la edición y la flexibilidad de poder utilizar esta hoja en los diversos métodos empleados (y obras), tema del que hablaremos en una futura entrada.
  • ¿Cuáles son los métodos empleados en este ejercicio? El libro se desarrolló de cuatro maneras distintas: desde InDesign, siendo la forma más común para la mayoría de los editores o diseñadores editoriales; con Jutoh, como ejemplo de software pensado para facilitar la creación de publicaciones digitales; mediante Sigil, por ser uno de los programas más utilizados para la creación de EPUB, y «desde cero», lo cual involucra una intervención directa en los archivos necesarios para el desarrollo de un EPUB.

Comparativa de tiempos de producción: la eficacia del método «desde cero»

Uno de los mayores mitos que existe sobre la pertinencia de la creación de libros EPUB «desde cero» es que este modo de trabajar requiere mayores tiempos de producción. Sin embargo, el desarrollo «desde cero» no quiere decir que todo ha de hacerse de manera manual. Como lo estaremos viendo en otras entradas, mucho del trabajo al momento de desarrollar un EPUB es monótono y fácilmente automatizable a través de la creación de scripts.

Cuando hablamos de la creación de un libro EPUB «desde cero» nos referimos a que no existe un software intermediario que nos ayude a llevar a cabo esta tarea más allá de un editor de texto plano, o de código, y el uso de la línea de comandos.

En un primer momento esto puede sonar como un proceso demasiado complejo y que requiere mucha inversión de tiempo para aprender a llevarlo a cabo. Pero nada está más lejos de la realidad, si bien el desarrollo «desde cero» tiene sus retos, como cualquier otro método, es una habilidad que está al alcance de cualquiera que cuente con una computadora.

Si obviamos el tiempo empleado en darle formato al texto, en la siguiente gráfica podemos observar que en el desarrollo de la misma obra y diseño el método «desde cero» es el más eficaz. Esta diferencia se debe principalmente al tiempo que debe de emplearse en asociar las etiquetas HTML a los estilos creados con anterioridad.

Comparativa de tiempos de producción: la eficacia del método «desde cero»

 

Tanto en InDesign como en Jutoh es necesario asociar cada estilo CSS a estilos de párrafo o de caracteres; la diferencia entre ambos estriba en que en InDesign la asociación es más intuitiva y sencilla que en Jutoh. Por el otro lado, con Sigil o «desde cero» no existe la necesidad de asociación, ya que esta se detecta automáticamente al «enlazar» la hoja de estilos CSS a cada uno de los archivos del contenido del libro; sin embargo, el método «desde cero» presenta la ventaja de que no existe la necesidad de recrear el árbol de directorios o de importar archivos a un programa, como Sigil, para poder crear el archivo EPUB.

Tamaño del EPUB: la incidencia de las imágenes y el código «basura»

En cuanto al tamaño del archivo EPUB, existen al menos dos factores que afectan directamente en su peso, que son 1) las imágenes incrustadas, y 2) la cantidad de código «basura».

La mayoría de los libros EPUB solo presentan una o dos imágenes para la portada o la contraportada, quizá una más si se incluye una fotografía del autor. Aunque se trate de un par de elementos, por lo general estas imágenes tienden a representar los archivos con mayor peso en un EPUB si existen alguna mezcla de estas circunstancias:

  1. la publicación es relativamente breve,
  2. las imágenes son más grandes de lo necesario,
  3. las imágenes no tienen una buena compresión, o
  4. las imágenes están en un formato poco pertinente.

Ninguna de estas posibilidades son las que afectan al peso de estos archivos EPUB debido a que todas están utilizando la misma imagen de 204 KB.

La diferencia de tamaños tiene una relación directa con la cantidad de código «basura». Cuando hablamos de la existencia de código «basura» queremos decir que, por los mismos resultados, algunos conversores añaden líneas adicionales de código. Sea para dejar patente el software que se utilizó para crear el archivo, o porque el método que asocia los estilos CSS con los estilos de párrafo o de caracteres es la recreación del archivo CSS bajo sus propios lineamientos y convención de nombres.

Esto produce al menos dos desventajas:

  1. peso adicional e innecesario a la publicación, y
  2. un cambio de nomenclatura que puede dificultar una ulterior modificación del diseño.

En el caso de los métodos con InDesign o Jutoh, el peso del libro se incrementó por el código «basura» existente; no obstante, la diferencia de peso entre los EPUB hechos con Sigil o «desde cero» es de otra índole que involucra la estructura interna del libro.

Sin extendernos demasiado, a partir de la tercera versión del formato EPUB existen dos archivos para la tabla de contenidos. El formato antiguo es el NCX, mientras que el formato introducido en la tercera revisión del EPUB es el XHTML o HTML.

Por defecto, Sigil solo te genera una tabla de contenido en formato NCX. Esto puede ser un potencial problema si consideramos que algunos de los lectores de libros más recientes solo soportan la visualización de tablas de contenidos en formatos XHTML o HTML.

Debido a esta circunstancia, el EPUB creado «desde cero» contiene tanto una tabla de contenidos en formato NCX (para lectores de libros antiguos) y otra en XHTML, lo cual representa 11 KB de peso adicional para una diferencia de solo 5 KB entre el libro desarrollado con Sigil y el creado con este método.

Tamaño del EPUB: la incidencia de las imágenes y el código «basura»

Errores y advertencias: verificación de los EPUB

Una de las principales ventajas que acarrea el proceso de producir un libro EPUB a través de conversores o software intermediario es que precisamente está pensado para usuarios con poco interés o conocimiento de HTML y CSS. La creación del libro, por lo general es de manera visual e incluso en algunos casos la curva de aprendizaje es relativamente corta.

Sin embargo, además del cuidado editorial y del aspecto estético, un libro electrónico también tiene que tener una estructura interna coherente. Es decir, si la finalidad es desarrollar un EPUB con calidad «profesional», este no debe de contener errores o advertencias frutos de inconsistencias en el lenguaje de etiquetado o de la hoja de estilos, en los metadatos, en los tipos de formatos aceptados o en la compresión de las imágenes.

Para que la búsqueda de inconsistencias sea efectiva y no nos demore mucho tiempo, existen los verificadores de EPUB. La herramienta oficial para verificar estos archivos se llama EpubCheck, la cual tiene una versión en línea como otra disponible para su descarga.

Sin embargo, por lo general un EPUB no solo se verifica mediante EpubCheck, sino con al menos otro software, sea por requerimiento del cliente, sea simplemente para tener otra herramienta de verificación. En el caso de nuestro ejercicio hemos utilizado tanto EpubCheck como una extensión para Firefox denominada BlueGriffon (verificador que varios de nuestros clientes piden utilizar).

Ahora bien, la gráfica que se muestra solo abarca los errores y advertencias detectados por BlueGriffon ya que ninguno de los EPUB presentó inconsistencias al ser verificados con EpubCheck. También cabe resaltar que la cantidad de errores o advertencias es poca debido a que se emplearon los mismos textos en formato XHTML y hojas de estilos, así como los metadatos fueron generados automáticamente por cada uno de los métodos. (La creación «desde cero» utilizó un script hecho por el colectivo Perro Triste y que se ejecuta a través de la línea de comandos).

El error presente en el EPUB hecho con InDesign indica que este programa utilizó un tipo de compresión no válida para la imagen de la portada, mientras que la advertencia es exactamente la misma a las que detecta en los EPUB creados con Jutoh y Sigil: un elemento presente en los metadatos se considera obsoleto.

En realidad, resolver estos errores y advertencias no es nada complicado; no obstante, para un usuario que no está familiarizado con la estructura del EPUB el proceso para enmendarlos puede ser frustrante. Para arreglar estos EPUB es necesario su descompresión de manera externa para ir directamente al archivo que presenta el problema, modificarlo y, por último, volver a comprimir el EPUB.

Errores y advertencias: verificación de los EPUB

Costos implícitos en la producción: programas de pago versus software libre

Al momento de producir un EPUB, por lo general el usuario se pregunta si los programas de cómputo necesarios son gratuitos o si tienen algún costo. Afortunadamente, para la producción de un libro electrónico no es necesario pagar por alguna licencia de software.

En la mitad de los cuatro métodos vistos en este ejercicio se empleó software privativo que implica costos para su uso. Tanto InDesign como Jutoh requieren el pago de una licencia, mientras que Sigil es software libre. Para el método «desde cero» se emplearon programas de software libre (Atom, Firefox y el script desarrollado por Perro Triste) y del sistema (la terminal).

Un mito recurrente entre los usuarios que no están familiarizados con el uso de software libre o de código abierto es que su gratuidad es sinónimo de baja calidad. La falsedad de este supuesto —al menos en lo que concierne a la producción de libros EPUB— pudo observarse en este ejercicio: Sigil y el método «desde cero» arrojaron mejores resultados.

No obstante, tampoco puede dejarse de lado que la gran mayoría de las editoriales emplean InDesign para la edición de sus libros impresos, por lo que en determinadas circunstancias lo más conveniente quizá sea irse por esta misma vía para desarrollar libros electrónicos.

Si esta no es tu situación y, al mismo tiempo, deseas mejorar la calidad de tus EPUB, por lo que estás considerando hacer una inversión en software privativo, mejor piénsalo dos veces. Existen otras posibilidades libres y de alta calidad que pueden acomodarse a tus necesidades.

Conclusión: el método «desde cero» gana esta partida

A lo largo de este ejercicio quedó evidenciado que uno de los métodos más eficaces y eficientes para la producción de libros electrónicos estándar es el desarrollo «desde cero». Varios lectores podrán pensar que este modo de producción implica ciertos conocimientos técnicos complejos y una mediana o larga curva de aprendizaje.

Como experiencia, puedo compartirles que a las personas que, por medio de Nieve de Chamoy o Perro Triste, les hemos ayudado a aprender a hacer EPUB, no les ha tomado más de 24 horas de taller el desarrollo de su primer libro electrónico «desde cero». Además, cabe la pena resaltar que la mayoría de estas personas provienen de un contexto de completo desconocimiento de los lenguajes HTML y CSS, así como del uso de la línea de comandos.

Sin embargo, como tampoco se trata de reducir las posibilidades de producción a este único método, en futuras entradas veremos cómo elaborar libros EPUB desde InDesign, Sigil y el desarrollo «desde cero». No trataremos el método desde otros programas (como Jutoh o iBooks Author) porque no lo considero conveniente.

Si se tiene planeado el uso de software exclusivamente para crear libros electrónicos, la recomendación es que sea software libre o de código abierto, para que no involucre costos de producción extra, y cuyos formatos de salida sean estandarizados, como el EPUB (el cual sin problemas puede convertirse a formatos privativos como los usados por Amazon y Apple); por ello, la recomendación bajo estas necesidades es Sigil.

Por otro lado, para no obviar la tendencia editorial de producir libros con InDesign, también se verá la manera más óptima de desarrollar libros EPUB con este programa. Pero antes de esto, el siguiente tema a tratar será sobre un problema rutinario en el quehacer editorial y que, aunque parezca mínimo, representa uno de los cuellos de botella al momento de producir libros, sean impresos o digitales; es decir, hablaremos sobre la manera más adecuada de dar formato a un texto.

 

Edición digital como edición «desde cero»